Enfermedades

Cómo curar la varicela

La viruela fue una infección causada por el virus de la viruela. Durante miles de años, la viruela ha causado enfermedades graves y cientos de miles de muertes. Cuando los europeos lo difundieron por toda América en el siglo XVI, mató a muchos aborígenes. A finales del siglo XIX, siguió causando miles de muertes en poblaciones sensibles, como Hawaii, por ejemplo, expuesta al virus por los exploradores europeos.

Afortunadamente, desde 1977, este virus ha dejado de ser una causa natural de la enfermedad gracias a programas de vacunación eficaces. Es la única enfermedad humana que ha sido erradicada intencionalmente.

Sin embargo, se cree que el virus podría reactivarse como agente de guerra biológica debido a sus propiedades altamente contagiosas (se transmite de una persona a otra).

Historia

Puede causar serios problemas de salud, e incluso la muerte, si una persona no es vacunada dentro de los 4 días de la exposición al virus. Debido a que los antibióticos sólo actúan sobre las bacterias, no son efectivos contra el virus de la viruela. No se conoce ningún tratamiento.

Antes de 1972, la vacunación contra la viruela era una práctica generalizada. Desde esa fecha, los programas de vacunación contra la viruela ya no se recomiendan y por lo tanto ya no están disponibles al público. Se cree que la protección que brinda la vacuna contra la viruela dura un máximo de 10 años. Se cree, por lo tanto, que pocas personas en Norteamérica están actualmente protegidas contra esta enfermedad. A la luz de las recientes actividades terroristas, los gobiernos de Estados Unidos y Canadá han adquirido sus propias reservas de vacunas contra la viruela en caso de emergencia. De ser necesario, estas vacunas podrían usarse para vacunar a cualquier persona expuesta al virus de la viruela.

Causas

El virus de la viruela se transmite de persona a persona por inhalación de gotas en el aire o en aerosoles. Por lo tanto, es importante aislar a cualquier persona que haya contraído viruela y evitar el contacto cara a cara.

Esta enfermedad se propaga principalmente durante la primera semana de infección, pero el riesgo de transmitir el virus a otra persona existe hasta que todas las costras hayan caído (ver Síntomas y complicaciones). El virus también puede transmitirse a través del contacto con la ropa o la ropa de cama.

Como arma biológica, es muy probable que el virus de la viruela se propague a través del sistema de ventilación del edificio. En este caso, los virus sólo sobrevivirían uno o dos días en los edificios, pero este período sería suficiente para infectar a muchas personas. Debido a que los síntomas de la viruela no aparecerían hasta 2 semanas después, es poco probable que se descubra la fuente de la infección a tiempo para prevenir la enfermedad.

La viruela se puede contraer en cualquier clima, pero se transmite más fácilmente durante los meses fríos y secos del invierno. Se supone (y se espera) que la única cepa del virus de la viruela en el mundo se encuentra en dos laboratorios elegidos por la Organización Mundial de la Salud: los Centros Epidemiológicos de los Estados Unidos y Rusia.

Tratamiento y prevención

No se conoce ningún tratamiento específico para la viruela, aunque se están llevando a cabo investigaciones para tratar de crear un medicamento que pueda destruir el virus. La reducción de la fiebre, la prevención de la deshidratación, la limpieza adecuada de las heridas y el uso de antibióticos para cualquier infección bacteriana secundaria son medidas esenciales para los pacientes con viruela.

Tan pronto como se diagnostica un caso de viruela, se debe tener cuidado inmediatamente para aislar a la persona afectada. Además, cualquier persona que haya estado en contacto con esta persona debe ser aislada, vacunada y monitoreada de cerca para detectar signos de enfermedad. Una vacuna administrada dentro de los 4 días de la exposición al virus puede prevenir o reducir significativamente los síntomas de la enfermedad.

Actualmente, el uso de la vacuna contra la viruela está aprobado sólo para personas con riesgo particular de contraer la enfermedad. El personal de laboratorio que trabaja con el virus también debe ser vacunado. Si se produjera una epidemia, se podría poner en marcha un programa de vacunación a gran escala, de acuerdo con las recomendaciones del gobierno.

La vacuna contra la viruela contiene el virus de la viruela de los bovinos (la vacuna), no el virus de la viruela. El virus de la vacuna, que está relacionado con el virus de la viruela, permite que el sistema de defensa del cuerpo humano (sistema inmunológico) produzca anticuerpos contra el virus de la viruela. La vacuna es segura y se administraba regularmente a la población antes de 1972. Sin embargo, algunas personas tienen un mayor riesgo de efectos secundarios de esta vacuna; la mayoría de las reacciones son leves, pero algunas son significativas. Éstas incluyen personas con eccema u otros problemas de la piel, mujeres embarazadas y personas con sistemas inmunitarios debilitados, como personas con cánceres como leucemia o linfoma, y personas que han tenido trasplantes de órganos.

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